In de openingsetappe van Le Triptyque des Monts et Chateaux (UCI 2.2U) pakte Maikel Zijlaard zijn eerste podiumplek van dit seizoen. De nog maar 18-jarige renner uit de ProContinentale Hagens Berman-Axeon-formatie zag zijn Belgische ploegmaat Jasper Philipsen het zegegebaar maken.

Het wielertalent tekende in juli een contract dat hem voor twee jaar aan de -toen nog- continentale wielerploeg van teammanager Axel Merckx verbond. In oktober maakte de zoon van De Kannibaal echter bekend dat zijn team een ProContinentale-licentie had aangevraagd. ,,Voor mij is er eigenlijk niets veranderd. We hadden bij het tekenen van het contract afgesproken om voornamelijk een Europees programma te rijden.’’ Zo was hij al te zien in de openingskoers van de Holland Cup, de Dorpenomloop Rucphen, die zijn Deense ploeggenoot Mikkel Bjerg wist te winnen. ,,Dat was wel mooi. De eerste koers die ik voor de ploeg reed, wonnen we meteen! Dat was goed voor de moraal.’’

Opleiding naar Amerikaans model
De eerste kennismaking met de ploeg was het trainingskamp in Amerika. ,,Ik werd gelijk goed opgevangen. Het is een hele jonge ploeg en het zijn allemaal aardige gasten. En ze rijden allemaal hard’’, lacht hij. ,,Het maakte niet uit wat we deden, alles was zwaar. Of het nou een lange duurtraining was, een klimtraining of een intervaltraining. Iedereen wilde natuurlijk laten zien dat ze hun plekje in de ploeg verdienen. Toen ik weer thuis was, was ik moe. Maar na een paar dagen rust voelde ik me sterker dan ooit te voor!’’

,,De begeleiding bij de ploeg is uitstekend’’, weet Zijlaard. ,,Ik heb veel contact met de staf. Die houden je als renner goed in de gaten en dat vind ik als jonge coureur heel fijn.’’ Welke kant hij op gaat, weet hij nog niet. ,,Natuurlijk wil ik doorgroeien tot een volwaardige prof. Maar de ploeg heeft nog geen plan gemaakt. Ze brengen me voorzichtig. Ik ben nog maar achttien en kan nog veel groeien’’, weet de een-na-jongste renner in de ProContinentale-rangen (zijn Amerikaanse ploegmaat Davis Cole is tien dagen jonger, bron: procyclingstats.com). ,,Bij de Junioren kon ik van alles goed. Bergop, tijdrijden of sprinten. Maar bij de Beloften moet ik dat weer opnieuw ontdekken.’’ De ploeg van Merckx is een gerenommeerd opleidingsinstituut. In de tien jaar dat de ploeg bestaat hebben ze al 26 renners naar de WorldTour laten doorstromen. Zo reden de Belg Jasper De Buyst (Lotto-Soudal) Jasper Stuyven (Trek-Segafredo), Amerikanen Greg Daniel (Trek-Segafredo), Lawson Craddock en Owen Logan (beiden EF-Cannondale), Neilson Powless (nu Lotto-Jumbo) voor het team.

Selectie Ronde van Vlaanderen Beloften
Komend weekend staat Zijlaard in het oranje aan het vertrek van de Ronde van Vlaanderen voor Beloften. Vorig seizoen pakte hij de zege in de uitgave voor Junioren. ,,Ik ben al wel een beetje nerveus voor zaterdag’’, bekend hij. ,,Ik heb voldoende koersen daar gereden om met vertrouwen te starten. We krijgen 17 hellingen voor de kiezen, allemaal bekenden uit de grote ronde, en die ken ik allemaal wel.’’ De afstand wordt nog wel een uitdaging. ,,169 kilometer met die beklimmingen… Dat gaat pittig worden. Maar ik wil mijn werk voor de ploeg doen. We hebben een sterke ploeg en ik hoop dat we om de overwinning mee kunnen doen.’’ Leuk detail: vorig jaar werd de koers gewonnen door de Ier Eddy Dunbar. En die reed vorig jaar voor?? Juist…

 

Holland Cup nieuws in je inbox

Zo kom je héél dichtbij doorbrekend wielertalent!

Gelukt!